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Present Perfect or Past Simple for German Speakers

Updated: Mar 25, 2023

A common error that many German speakers make is incorrectly using the Present Perfect to describe a past action where we say when something happened, this could result in a sentences such as;

The correct sentences should have been "I wasn't in the office yesterday". Let's look at why;


Remember,

The Past Simple is used for an action that started and finished in the past. The action is always connected to a specific time in the past, and so we typically say when the action happened, unless it is clear from the context. As a rule we never use the Present Perfect with any time expression related to the past.


Excercise: Say what you actually want to say: Translate the following sentences from German into English using the Past Simple.


  1. Ich habe gestern einen Freund getroffen.

  2. Ich habe an der Universität studiert, als ich in meinen Zwanzigern war.

  3. Das Treffen begann um zehn Uhr, aber ich kam erst um 10:15 Uhr an.

  4. Ich habe gesehen, dass du gestern um 18 Uhr noch im Büro warst, bist du länger geblieben?

  5. Was hast du letzten Sommer gemacht? - Wir sind in Italien wandern gegangen.

  6. Angela Merkel war 16 Jahre lang die Bundeskanzlerin von Deutschland.

  7. Als ich in der Schule war, habe ich Französisch gelernt.

  8. Ich habe Ihnen die E-Mail letzten Freitag geschickt, haben Sie sie erhalten? - Nein, ich habe sie nicht erhalten.

  9. Sie haben letztes Jahr Pleite gemacht.

  10. Warum haben sie Pleite gemacht?

  11. Wann hat er angerufen? - Er hat gegen zehn Uhr angerufen.

  12. Wann haben Sie ihn zuletzt gesehen? - Ich habe ihn letzte Woche gesehen.

  13. Warst du letzte Woche bei dem Treffen? - Nein, ich war nicht da.

  14. Wir sind gegen Mittag gelandet, haben ein Taxi ins Stadtzentrum genommen und im Hotel eingecheckt.

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